Global Asbestos Congress 2000

OPENING STATEMENTS

Dr. Paolo Mascarino
Mayor of Casale Monferrato, Italy

Vorrei innanzitutto portare il saluto della Città di Casale Monferrato, che ho l'onore di rappresentare, ai tanti amici che sono convenuti qui, e ringraziare per il loro invito gli organizzatori di questo incontro.

Per noi, toccati nel profondo dei nostri sentimenti e spesso anche dei nostri affetti dal problema, questa è una grande opportunità, non solo di condividere le conoscenze mediche e tecniche per la lotta all'amianto, ma anche di unire la nostra voce alle vostra perchè sia ascoltata più lontano e più in alto, affinchè un giorno nessuno possa più essere vittima dell'amianto.

Come molti di voi sapranno, a causa della presenza nella nostra città di un grande complesso industriale che produceva composti a base di amianto Casale Monferrato detiene il triste primato di essere la città Italiana dove si muore di più per Mesotelioma pleurico. Circa 20 morti all'anno per un tumore dal quale raramente si guarisce. Su 38.000 abitanti significa una percentuale altissima e non esiste Casalese che nel corso del tempo non abbia perso un parente od un amico.

Ma se siamo qui oggi, e se voi siete qui ad ascoltarci, forse qualcosa di tante persone scomparse si è salvato. In questi anni l'amianto non ha prodotto solo necrologi sui giornali, ma anche centri di ricerca, medici qualificati, associazioni di cittadini, coinvolgimento dei sindacati: una mole di dati e statistiche inconfutabili sulla pericolosità di questa sostanza, che vi verranno esposti da alcune persone qui presenti che hanno dato un contributo fondamentale nella loro realizzazione. Un quadro che siamo lieti di potervi illustrare nei dettagli e mettere a disposizione di tutti. Questi dati sono il nostro messaggio al futuro e a tutti i governanti delle nazioni dove l'amianto è ancora consentito.

Il messaggio più importante però è quello di continuare sulla strada intrapresa a prescindere da qualsiasi difficoltà incontriate perchè ne vale la pena.

Sconfiggere l'amianto si può. Si può cominciare dal basso sensibilizzando i cittadini, abbiamo con noi la bozza dell'opuscolo che il Comune distribuirà per informare tutti sulle recenti campagne contro l'Amianto, è solo l'ultimo episodio di una lunga politica di informazione che vede ora i cittadini estremamente attivi nel segnalare ogni situazione di pericolo come ha dimostrato un recente censimento in cui abbiamo ricevuto migliaia di chiamate da tutta la nostra zona che ci ha permesso di delineare una mappa precisa degli interventi e richiedere i relativi finanziamenti per lo smaltimento. Solo così, con il sostegno di tutti si può intraprendere una lotta più ampia.

Oggi a Casale si sta realizzando l'intervento più importante, la grande fabbrica che è stata l'origine della maggior parte dei problemi legati all'amianto sta per essere abbattuta. Anche se è chiusa da tempo, per noi vedere crollare quell'edificio dove ancora sono presenti tonnellate di Amianto significa molto, ma per farlo abbiamo dovuto combattere una lunga e cruenta battaglia con la burocrazia, e se alla fine siamo riusciti a vincerla è stato anche grazie all'opera instancabile delle associazioni e dei comitati spontanei che hanno vigilato perchè l'attenzione sul problema non venisse mai meno. Tra qualche anno al posto di quelle ciminiere ci sarà un prato e un monumento per ricordare le vittime. Un giorno anche il numero di morti per cancro diminuirà, per la speranza di quel futuro siamo qui oggi, perchè possa il nostro passato esservi di aiuto.

Il Sindaco di Casale Monferrato
Paolo Mascarino

Peter Skinner
Member of the European Parliament

Concerted action with regards to asbestos needs to take place at an international level. Put simply, unless we ban the production of all forms of asbestos, companies somewhere in the world will buy it and the people and communities who are least able to defend themselves will face the intolerable consequences of using asbestos.

I have stated that I am someone who understands the need for concerted international action; my reasoning is based upon the experience felt in Europe of bringing about a ban among the 15 member states covering 370 million people. Europe had already banned the use of Blue and Brown asbestos, but until recently it had not banned White or Chrysotile asbestos. We were told that the fibres in Chrysotile were not the same, that they did not cause mesothelioma. That was wrong.

Pressure from European trade unionists inside the Parliament brought about the formation of an anti-Chrysotile asbestos group made up of MEPs, trade unionists and industrialists, of which I was the chair. The real obstacles to obtaining an effective ban became clear quite quickly. The obstacles were not of a scientific nature but were of a political one. They were based on the assumption that the WTO would not allow unilateral action to be taken by the EU if other countries objected. Not surprisingly, there was no shortage of objections from one particular government - provoked by the asbestos companies.

To say to Europeans that the problem with bringing about this ban lay not with its member states but elsewhere inflamed the passion that we are currently witnessing. The European Commission, which is responsible for the administration of the EU was told by the European Parliament to come-off-the-fence and work with the 15 member states' governments to effect a ban across the EU. I am glad that the efforts of scientists, trade unionists, victims' support groups and many more were successful in changing the minds of bureaucrats and other politicians.

Last year, despite all the dirty tricks campaigns, and despite the threats of legal challenges all along, the governments of the EU passed legislation at EU level to ban the production, use and marketing of all forms of Chrysotile asbestos. Since France (representing the entire EU) won its dispute with Canada before the WTO regarding its ban on all forms of asbestos, a comprehensive ban on asbestos can no longer be seen as a restraint to trade at a world level.

The message is now clear for the world: You can ban asbestos in your own countries because the global economy is not just a plaything of international capital. The beginning of the end of asbestos has arrived.

Júlio Sebastião Fernandes de Carvalho
Mayor of Viana, Angola

Eduardo Jorge
Federal Deputy, Brazil

Eng. Fernanda Giannasi
ABREA

Dr. Annie Thébaud-Mony
Ban Asbestos Network (BAN)

Laurie Kazan-Allen
International Ban Asbestos Secretariat (IBAS)

Thank you to our Brazilian colleagues who have invited us here to participate in this landmark event: the Global Asbestos Congress. International asbestos meeting are not unusual; they take place often in many parts of the world. But always they are conferences for the asbestos industry, asbestos trade associations, national governments and institutions which support asbestos interests. This is the first time that there has been an opportunity for asbestos victims and people who represent them to join together to share experiences and knowledge. Knowledge is Power. I am confident that our time in Osasco will empower us through the content of these sessions and the solidarity of our fellow delegates. This is what IBAS was set up to do a year and a half ago. Working closely with the Ban Asbestos movement, national asbestos victims' groups, concerned trade unions health and safety groups and other Non-government organisations, we are committed to keeping asbestos issues high on the international agenda. Our goal is a universal ban on the use of all asbestos products.

For decades asbestos producers maintained a strangle-hold on information. They knew asbestos was dangerous and yet continued to expose workers and the public to this carcinogenic substance. The purpose of IBAS is to destroy this monopoly. IBAS collects and disseminates information. Our website was designed to reflect an international outlook - we have the capacity to present information in English, Portuguese, French, German, Spanish German and Italian. No longer will we remain disadvantaged by ignorance - we are working hard to ensure that news of developments such as new medical treatments and compensation issues can be known wherever there is access to the internet. Where there is no access, we strive to develop contacts with individuals in these countries - this Congress will be invaluable in helping us forge new contacts in India, Korea, Malaysia, Trinidad & Tobago, Chile and, of course, Brazil.

I urge all of the members of this Congress to make the most of their time here. Please take back to your country the knowledge that others share your commitment and dedication to this struggle. Together we can drive forward the movement to ban asbestos throughout the world.

Thank you and on behalf of IBAS, welcome to the Global Asbestos Congress.